El Condicionamiento Clásico

Puede que alguno de vosotros piense que Pávlov era psicólogo… Pues no,  Iván Petróvich Pávlov fue un fisiólogo ruso (1849-1936)  que estudió durante 1890 y 1900 la salivación en perros como parte de su investigación sobre la digestión por la que le sería concedido el premio Nobel de Medicina en 1904.

Y es que, ciertamente, Pavlov es conocido sobre todo por formular la ley del reflejo condicionado, que desarrolló entre 1890 y 1900 después de que su ayudante E.B. Twimyer observara que una vez que un perro había estado en el laboratorio unas cuantas veces, empezaba a salivar antes de que le pusieran la comida en la boca. Ver u oler la comida, el plato e incluso ver a la persona que le alimentaba día a día u oír sus pasos, bastaba para que comenzara a salivar. Indudablemente estas nuevas respuestas no eran innatas, sino que se habían adquirido con la experiencia.

Aunque al principio Pavlov consideró el babeo del perro como una simple secreción, pronto se percató de que su alumno había dado con lo que constituía la base de la mayor parte del aprendizaje de los seres humanos y otros animales. Denominó al  fenómeno reflejo condicional porque dependía de las condiciones del entorno. Lo de “condicionado” se debe a un error de tradución de sus escritos que aún hoy perdura. Pavlov se dedicó desde entonces a estudiar estos reflejos condicionados para tratar de responder a esta pregunta: ¿Por qué salivan los perros ante algo que no se come?

Descubrió que el reflejo original (salivar) estaba formado por un estímulo incondicionado (EI), la comida y una respuesta incondicionada (RI), la salivación. Para Pavlov, el estímulo incondicionado (EI) era un acontecimiento u objeto que provocada (elicitaba se dice en Psicología) una respuesta de manera automática o refleja; y la respuesta incondicionada (RI) era la que se producía de manera automática frente al estímulo incondicionado.

¿CÓMO SE PRODUCE, ENTONCES, EL APRENDIZAJE? Aprendemos cuando un estímulo neutro -cualquiera que no produzca una respuesta refleja- se empareja de tal modo con el estímulo incondicionado que pasa a ser un estímulo condicionado que provoca una respuesta aprendida o respuesta condicionada (RC) que, generalmente, es parecida a la respuesta inicial (no aprendida). En el experimento de Pavlov es la visión del plato de comida que al principio no producía salivación y se convierte en estímulo condicionado para ésta.

El procedimiento por el que un estímulo neutro se convierte en estímulo condicionado es lo que se conoce en Psicología como condicionamiento clásico o pavloviano.

Aquí tenéis un vídeo que recrea el conocido experimento de Pavlov (en inglés y subtitulado en portugués).

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